Gezocht: 20.000 liefhebbers om in Zeeuws-Vlaanderen te gaan wonen

Niet afwachten, maar investeren; dan komen er vanzelf nieuwe inwoners naar Zeeuws-Vlaanderen. Burgemeester Erik van Merrienboer van Terneuzen is ambitieus. Hij wil dat het inwonertal van Zeeuws-Vlaanderen de komende jaren groeit naar 125.000, dat zijn er 20.000 meer dan nu.
Stadhuis van Terneuzen
Stadhuis van Terneuzen © Lilian
De extra inwoners zijn nodig om de voorzieningen in de regio overeind te houden en voor de industrie. "We hebben veel vacatures die we moeten vullen, willen we de industrie kunnen vergroenen wat ook onze opdracht is", aldus Van Merrienboer. Hij denkt dat de 20.000 nieuwe Zeeuws-Vlamingen binnen tien tot vijftien jaar in de regio kunnen wonen.

Niet afwachten maar investeren

Afwachten of die nieuwe inwoners vanzelf komen, wil de burgemeester niet. De regio moet aantrekkelijker worden als vestigingsplaats, door onder meer in te zetten op huurwoningen voor jonge gezinnen, denkt Van Merrienboer. Ook goed openbaar vervoer moet mensen gaan trekken, zoals een rechtstreekse busverbinding met Gent. "Je kunt zeggen: die passagiers zijn er nu niet. Onze visie is juist: investeer hier de komende jaren in, dan zal je zien dat er mensen op afkomen."

Ambitie uitstralen

Volgens hem moet Zeeuws-Vlaanderen op alle vlakken de ambitie uitstralen dat nieuwe inwoners van harte welkom zijn. "We hebben hier de ruimte en we hebben de banen." Volgens van Merrienboer is werken in Zeeuws-Vlaanderen juist nu interessant, gezien de vergroening van de industrie. "Hier werken we aan dé zaken die belangrijk zijn voor de kwaliteit van leven in de 21e eeuw."
Burgemeester Erik van Merrienboer met theater-exploitant Frans Lievens
Burgemeester Erik van Merrienboer met theater-exploitant Frans Lievens © Omroep Zeeland
Het streven naar 125.000 inwoners werd eerder al genoemd in de Strategische Regiovisie Zeeuws-Vlaanderen, die werd ondertekend door bijvoorbeeld chemiebedrijf Dow. Somaya Ben Gamra gaat bij Dow in Terneuzen over de werving van personeel. Ook zij wil actie om nieuwe inwoners te trekken. "Het is voor ons erg belangrijk dat we voldoende personeel kunnen werven, ook uit het buitenland, om hier te komen werken. Maar dan moeten er wel voldoende woningen zijn."

Steeds meer Vlamingen

Ook Frans Lievens, exploitant van onder meer het Scheldetheater in Terneuzen, vindt de groei van het inwoneraantal noodzakelijk. Hij vindt het getal van 20.000 extra Zeeuws-Vlamingen reëel. Lievens hoort in eigen kring dat Vlamingen Zeeuws-Vlaanderen steeds interessanter vinden om er te gaan wonen en niet alleen omdat de huizenprijzen hier lager liggen. "De voorzieningen hier zijn al van een behoorlijk niveau: een theater, een bioscoop, er zijn bibliotheken... Het is een compleet aanbod. Dat is belangrijk voor mensen om zich hier te vestigen."