Ingevlochten staarten en kleurrijke manen: alles uit de kast voor Straô

Manen ingevlochten met kleurige wol, het geluid van hoeven op de grond, briesende paarden en ruiters gekleed in zwart-wit. Dan weet je het: hier wordt Straô gevierd. Na Renesse en Burgh-Haamstede is vandaag Noordwelle aan de beurt.
Straô Noordwelle 2024
Mirella is vanmorgen om 08.00 uur al begonnen met het versieren van haar paard © Omroep Zeeland
Acht weken voor Pasen begint de jaarlijkse traditie Straô, een reeks vieringen die in zes verschillende dorpen op Schouwen-Duiveland wordt gehouden. Ruiters rijden dan met hun versierde paarden in optocht naar het strand. Daar wassen de paarden de voeten in de zee, vroeger bedoeld om de kleine wondjes te ontsmetten die de werkpaarden hadden opgelopen na een hele winter op stal te hebben gestaan.

Buxus, papier en wol

Traditiegetrouw zijn de paarden versierd met buxus en papieren bloemen. De manen van de dieren, voornamelijk trekpaarden, zijn ingevlochten met kleurrijke wol. Het versieren van de paarden is een belangrijk onderdeel van Straô en kost de ruiters vele uren voorbereiding. "Je doet er alles aan om je paard er zo mooi mogelijk uit te laten zien", vertelt Mirella van der Velde.
Vanmorgen was ze rond 08.00 uur al bezig om haar paard te versieren. "Het invlechten kost tijd en het is voor het groepje waar ik mee rijd echt een sport om de paarden zo mooi mogelijk te maken." De echte diehards zijn al maanden bezig met de versieringen. "We bedenken ieder jaar nieuwe kleuren waar we mee willen versieren. In uren werk kan ik het niet uitdrukken, het is gewoon heel leuk om te doen."
Straô Noordwelle 2024
Het is voor keurmeester Helene van Nieuwenhuize een flinke klus om alle paarden te beoordelen © Omroep Zeeland
Voordat de paarden in optocht vertrekken naar het strand worden ze gekeurd door keurmeesters. Zij beslissen welk paard en welke ruiter er dit jaar het mooist uitziet. Helene van Nieuwenhuize is al jaren jurylid. "Ik ben gek op paarden, van dat virus kom je niet af", lacht ze. Na jarenlang mee te hebben gereden is ze nu de voorzitter van de jury en beoordeelt ze samen met een aantal anderen de versieringen.

'Hele kluif'

"Is het hele paard versierd? En draagt de ruiter ook de traditionele zwart-witte kledij? We kijken bij het paard of de manen ingevlochten zijn, of het een versierd borsttuig en broek (dat aan het zadel en staart van het paard vastzit, red.) heeft gekregen en of het hoofdstel is versierd. Het ligt soms zo dichtbij elkaar dat we foto's maken om achteraf nog een keer te kunnen kijken", legt ze uit.
Aan de Straô in Noordwelle doen 128 paarden en ruiters mee. "Dat is een hele kluif. Maar het is ontzettend gaaf om alle paarden en ruiters zo te zien." En 'gelukkig' voor Helene en haar collega's lopen lang niet alle paarden versierd rond. "Anders was het wel een race tegen de klok geweest."
Straô in Noordwelle!
Het paard en de ruiter die het mooist versierd zijn krijgen aan het einde van de dag een felbegeerde beker.
De dorpen aan de westkant van Schouwen-Duiveland hebben allemaal hun eigen Straô-viering. Die reeks vindt in een vaste volgorde plaats. Acht weken voor Pasen is Renesse als eerste aan de beurt. Dan volgen Burgh-Haamstede, Noordwelle, Ellemeet, Scharendijke en Serooskerke.
De Straô is sinds 2018 immaterieel erfgoed.